佩顿-曼宁和莱恩-利夫已经锁定了状元和榜眼,无法在季后赛赢球的球员

2020-01-05 作者:综合体育   |   浏览(80)

路面进攻里,五名进攻前线加上两名近端锋,人数优势让小马的路面掩护会阶段性的爆发;传球进攻里,曼宁最喜欢的接球点哈里森会用个人能力来单挑对方的左侧角卫,哈里森已然拥有联盟顶尖的摆脱能力,曼宁-哈里森连线是小马传球的A计划。左侧的威尔金斯开球后通常会直截了当的攻击对手后场,说是攻击,另一个作用是扯开对手阵形,让中路出现空档。浅区域里,埃吉林-詹姆斯拥有不错的接球能力,成为曼宁传球的备选,跑卫的使用和上季别无二致,他完全复刻了马绍尔-福尔克的作用。

海豚抢回球权,菲德勒在加时赛忽然马里诺灵魂附体,从容应对小马的“角卫突袭”。最后,拉马尔-史密斯持球——嘭!!!——撞飞防守者,绝杀冲球达阵!史密斯单场40次冲球209码2次达阵,一己之力干掉小马!记者、啦啦队、工作人员一拥而上围住史密斯,而曼宁却几乎失掉风度,没怎么祝贺对手就埋头回到更衣室。

天才就是1%的天赋+99%的汗水,曼宁不仅拥有匪夷所思的记忆力,同时又付出了异于常人的努力,“天才”这个词似乎都不足以形容22岁的曼宁。

此战第三节,曼宁单节再次送出2次抄截,第四节初马里诺就率领海豚扳平了比分。觥筹交错间,时间又仅剩30秒,而双方的比分是34平,路面进攻已经来不及了,生死时速,连续两档散弹枪阵形,曼宁最信赖的伙伴马尔文-哈里森两度挺身而出接到长传,最终是二年级踢球手迈克-范德杰特一记53码任意球一剑封喉,曼宁生涯首次战胜马里诺和海豚!刨开那2次抄截,曼宁全场29次传球竟然只有4次未完成,“新王”回敬了“旧王”一城。

加时赛再燃战火,海豚迅速交出球权后,整场被压抑的哈里森终于觉醒,连续接到两次长传,加上詹姆斯的持球推进,哈里森接着完成一次三档接球,只不过离首攻线差了半码。49码任意球,范德杰特拥有一击致命的机会,曼宁的季后赛首胜就在眼前了。助跑,开球,射门!橄榄球之神再次戏耍了小马,任意球偏出,迈阿密职业球员体育场就像夺冠一样欢声雷动,而范德杰特还在为草皮不平整的事情和裁判做着苍白的解释,不巧的是,这仅仅是范德杰特本季错失的第三记任意球而已。

NFL(National Football League,美国橄榄球联盟)究竟是一个怎样的联盟?

第4战对阵新奥尔良圣徒,这是个曼宁再熟悉不过的对手,但对方本场的先发四分卫却令他“恨之入骨”,老对手丹尼-伍尔费尔顶替受伤的凯里-科林斯(Kerry Collins)先发。曼宁再度迷失,又一次单场送出3次抄截,特别是加时赛里的失误让圣徒直接从小马半场发动进攻,伍尔费尔长传找到坎姆-克利兰(Cam Cleeland)一剑封喉!

常规赛是无法与季后赛(Playoffs)相提并论的。17周常规赛,超过四个月时间,大多年轻球队无惧奔波,舟车劳顿当作家常便饭,大部分比赛就像走马观花,无论输赢,下一场比赛立刻又接踵而至,对手到底什么套路,根本无暇顾及。再者,橄榄球这么项靠身体吃饭的运动,四个月时间伤病在所难免,稍微严重一点,就能让某个球员的赛季报销。所以常规赛,更年轻、更健康的球队多少要占些便宜。

而厄尔塞则表示:“曼宁所展现的自信令我不寒而栗,我知道他就是我们所需要的球员。”

由于当时的赛制要求各队每季要与分区其他对手主客场各进行一场比赛,这意味着整季16场常规赛会有一半的比赛来自分区内战,要与美联东区的虎狼之师争出头,小马的前途都不用看,光是嗅着都满布绝望的气息。

小马休息了两周,季后赛就近在眼前了,曼宁这两周可没闲着,得知田纳西泰坦将是他们分区赛的对手后,曼宁开始苦思对敌之策,研究录像和球探报告是不可少的,此外,曼宁更加担心的,是泰坦近乎粗野的防守风格。

次节,小马一次假跑真传战术,福尔克假装持球往右侧突破,防守者被骗,此时马尔文-哈里森已经杀到后场,渐渐熟悉比赛的曼宁心领神会地送出一记长传,哈里森在两名防守者中间接到了传球!佩顿曼宁露出初尝甜头的微笑,和哈里森的连线初见成效。

赛季结束前,曼宁做了简短地赛季回顾:“接下来我能做的,就是试图让自己变得更强。我真的不知道这个赛季为什么会变成这样,我想要的是每周都不停地进步,但现实是,很多时候我的表现就像坐过山车。”

好戏在纽约上演,1999季结束,比尔-帕塞尔斯表示已经厌倦了临场指挥,决定退位让贤,专心做好总经理的工作,顺带还推荐了跟从自己12年的大徒弟——比尔-贝利切克(Bill Belichick)顶替帅位,贝利切克甚至都已经和喷气机拟好了新合约,但此事生了变故。

总裁保罗-塔利亚布(Paul Tagliabue)打开那张递上来的选秀卡,透过厚厚的镜片,看到那个期待已久的名字,才笃定地念出:“首轮第一顺位,印第安纳波利斯小马选择了佩顿-曼宁,田纳西大学!”佩顿-曼宁此时才站起身子,淡定地露出微笑,表现得就像在说,“我是天之骄子,这是我赢得的。”穿过鲜花和掌声的簇拥,戴上小马的蓝色棒球帽,上台与总裁拥抱合影留念。老爸阿奇当年是榜眼秀,而佩顿更棒,状元秀!大学生涯未完成的终极目标,曼宁终于实现了!

彼时的曼宁,在迷惘中前行,前方似乎有着微茫的光线,当曼宁拼命地、缓慢地向前爬行时,却发现光源在遥不可及的地方,疾驰远去。

2000季首战,小马依靠防守组的出色发挥,以及新三驾马车联袂好戏,小马轻松战胜酋长。次战对阵奥克兰突袭者,四分卫老将里奇-加农(Rich Gannon)可不好对付,小马虽然在第二节初段就建立了3个达阵的优势,但第三节风云突变,迪尔格的掉球和曼宁的被抄截,加上突袭者超高的进攻效率,让他们单节打了小马24-0,虽然末节曼宁的50码长传达阵连线哈里森,但依然是曼宁终场前在突袭者半场送出抄截,将胜利拱手送给突袭者。

安德森大学里的训练营,佩顿轻易击败了一众不太给力的竞争者,确立了新季先发四分卫的位置。莫拉教练说:“我们会立刻让他先发的,我们不会选来个看管饮水机的状元。”事实上曼宁为了早日成为主力,被小马选中一周后,曼宁就能背诵小马所有的战术手册。

99季常规赛开打,揭幕战对阵比尔,小马防守组封锁了比尔的路面进攻,曼宁与两名外接手哈里森和格林打得火热,全场送出284码和2次达阵,2次抄截看起来还是刺眼,不过小马31-14轻松取胜。第二周对阵爱国者的比赛,曼宁早早进入状态,带领小马半场28-7领先爱国者,不过下半场进攻开始梦游,队友们失误连连,加上德鲁-布莱德索猛醒,爱国者打了小马24-0的大高潮,最后时刻曼宁依然有机会率领小马逆转,不过依然是抄截,爱国者安全卫克里斯-卡特(Chris Carter)让曼宁再吞一场苦涩的败仗。

比数据更加令人扼腕的是,曼宁职业生涯的前两次季后赛之旅,均是以一轮游告终。

丢掉一次达阵后,曼宁满心想着追回比分,紧接着一档进攻,开球后曼宁试图和哈里森来个快手传递,但海豚角卫特雷尔-巴克利(Terrell Buckley)早就看明白了意图,跑入传球路线,眼疾手快送给曼宁职业生涯首次抄截。随后是海豚跑卫卡里姆-阿卜杜尔贾巴尔(Karim Abdul-Jabaar,没错,和NBA巨星只差一个字母,而且也穿33号)完成冲球达阵,海豚17-3领先!

不过唱反调者依然络绎不绝,“想成为巨星,赢一场季后赛先。”

对于其他人,或许此事就画上了句号,可倾淫商场多年的爱国者老板罗伯特-克拉夫特却懂得,球场既商场,只要筹码给得够高,就没有谈不妥的生意。随后克拉夫特把“2000年选秀首轮交易贝利切克的签约权”提到台面上,同时凭着和帕帅的多年交情,好话说尽,喷气机终于点头,联盟总裁保罗-塔利亚布特批了这桩交易,比尔-贝利切克最终归属了爱国者,不仅是担任主帅,克拉夫特把总经理大权也全权交给他一人统领。喷气机得到了一个首轮签的同时,帕帅只能让另一个徒弟艾尔-格罗(Al Groh)成为喷气机新主帅。

比赛还剩最后一分半,小马落后8分,理论上还有追平比分进加时赛的可能性,不过曼宁的悲剧还未结束,本方端区前的长传想找哈里森,不过再次被特雷尔-巴克利抄截,后者回攻达阵,彻底杀死了比赛悬念!

第三周对阵圣迭戈闪电,不过“宿敌”莱恩-利夫却不见了踪迹,早在98季,利夫在赛后接受圣迭戈联合领袖报的采访,心浮气躁的他向公然记者杰伊-普罗斯纳(Jay Posner)发飙,随后性格问题被无限放大。99季训练营利夫私自偷偷打高尔夫球所不慎扭伤肩膀,他声称是传球训练时受的伤,但总经理鲍比-贝塔德(Bobby Beathard)拆穿了利夫的谎言,教练组将其禁赛4场。即便是利夫发布了一份书面认错声明:“我太自私了,我自己的缺点影响了球队和我的生涯”,教练组依然不为所动将他按在板凳席,而这场既定和曼宁的对决,利夫只能作壁上观了。闪电本场的先发同样是老熟人——吉姆-哈勃,小马可没有念旧情,冲传手们把哈勃追得满场飞奔,小马最终27-19轻松取胜。

不幸中的万幸的是,虽然一月已是寒冬时节,但RCA穹顶球场内,却有8摄氏度,对于南方人曼宁来说,主场作战确实是个不折不扣的好消息。2000年1月16日,大战一触即发。

选来佩顿-曼宁,小马在重建之路上看起来还算走得顺当。球队的王牌是五年级跑卫马绍尔-福尔克,前文称他为“顶尖跑卫”,但此四字又无法形容其能力精髓,打个不太恰当的比喻,曾经的跑卫们都是一柄柄屠龙刀,不用开刃都能伤人性命;而福尔克们则是九节鞭,速度如凛冽的剑锋,接球如丝绸般柔滑,生涯前四季几乎每一季都能为小马带来冲球千码、10次冲球达阵和接球超50次的优秀成绩单,他是这支小马重建的基石人物。三年级外接手马尔文-哈里森(Marvin Harrison),1996年选秀“外接手黄金季”,他就是其中一员,此人长得其貌不扬,喜欢留一撇小胡子,虽然仅有6尺身高,但他从来不畏惧和任何精英角卫单挑,加上一流的弹跳,这让他拥有成为未来巨星的潜质。二年级左截锋塔里克-格伦(Tarik Glenn),身材高大,基本功扎实的黑人球员,被看作是能够极好保护四分卫盲侧的出色截锋。防守组部分球队投入有限,除了休赛期刚刚从自由市场签下杰夫-布里斯(Jeff Burris)和泰隆-普尔(Tyrone Poole)两个小个角卫担任先发,防守前线上的埃利斯-约翰逊(Ellis Johnson)是最有能力的球员了。

虽然99季前四战胜负各半,但小马的进攻组经过磨合后,终于定型。四年级的马尔文-哈里森固定在右侧,新秀泰伦斯-威尔金斯居左,跑卫埃吉林-詹姆斯列在后场,两个近端锋肯-迪尔格(Ken Dilger)和马库斯-波拉德对等列在进攻前线两侧,要么就是其中一人撤到后场扮演全卫。

比赛开局阶段,双方大打防守战,想从对方手中夺取大码数犹如痴人说梦,常规赛表现出色的进攻前线,碰到泰坦防守前线的轮番狙杀也变得绵软,埃吉林-詹姆斯独木难支。曼宁想用传球串联进攻,可泰坦防守组却早就想好了对应方法,每每曼宁使用五步后撤,就立即发现,传球保护网左侧会出现“怪物”克尔斯,左侧会出现肯尼-霍尔姆斯(Kenny Holmes),两侧冲传不停地骚扰着曼宁,让他不痛快。半场结束前,曼宁错失了一次和哈里森的传球,三档转换失败,范德杰特踢入任意球,小马仅以9-6领先进入更衣室。

1984年,拥有以色列和犹太血统的供暖能源业老板罗伯特-厄尔塞(Robert Irsay)正式决定:将小马从马里兰州搬到中北部五大湖区的印第安纳州,又名“苦干之州”。印第安纳波利斯是印州人口最多的大城市,但事实上也仅有100万人左右。印第安原住民的历史让这座城市民风淳朴,但事实上这是座相当无趣的城市,工业、制造业发达,没有阳光沙滩,更没有灯红酒绿,厄尔塞家族为什么要搬来这么个苦寒之地?

97季,克利夫兰布朗老板阿特-莫德尔(Art Modell)决定将球队迁移到巴尔的摩,成为了联盟新军巴尔的摩乌鸦。不过两年以后,架不住克利夫兰球迷高涨的热情,全新的克利夫兰布朗应运而生,99季加入NFL大家庭,联盟拥有了31支球队。这使得联盟在赛程安排上做了调整,每支球队赛季当中会有一周轮空,1999季小马第3周战胜闪电后轮空休整一周,第5周,他们的对手将是分区死敌迈阿密海豚。

一切都预示着小马会轻松取胜,曼宁生涯的首场季后赛胜利即将到手,不过对手海豚却是个韧性十足的对手。下半场一上来,菲德勒展现了自己擅长的另一种进攻方式——持球推进,他灵活的移动让小马防守后线难以防范,菲德勒一次躲开防守后的飞身鱼跃让海豚拿下首攻,这也是菲德勒本场冲出的第40码——差不多是丹-马里诺整个职业生涯的冲球码数(87码)的一半了,随后跑卫拉马尔-史密斯(Lamar Smith)的冲球达阵缩小了分差。

另一个重要的休赛期动作:炒掉主帅林迪-因凡特。除了1997季糟糕的战绩以外,球队管理层也发现了几个重要问题,其一,因凡特曾师从马蒂-肖滕海默(Marty Shottenheimer)和马奇布罗达等进攻大师,但他执教防守组的功力一般,96季和97季小马的防守排名联盟中下游;其二,因凡特有自己的一套熟稔的战术体系,所以最适合的位置还是进攻协调员,后来马奇布罗达离开,因凡特除了主管进攻以外,还要兼任主帅职位,让他全权管理临场指挥比赛和呼叫进攻战术,能力明显不足,甚至很多球员不服他的管教。小马择帅的新标准非常明确:临场指挥经验丰富、会调教防守、能服众。

除了60年代“花花公子”乔-纳马斯带队嚣张过几个赛季以外,喷气机在战绩上一直不如同城死敌纽约巨人,97季比尔-帕塞尔斯(曾是巨人功勋教头)重归纽约城,喷气机战绩有了明显的提升,虽然四分卫87年状元秀文尼-特斯塔维尔迪(Vinny Testaverde)是个球场流浪汉,不太会有高光表现,但明星跑卫柯蒂斯-马丁(Curtis Martin)为了报答恩师帕塞尔斯而加盟喷气机,96年状元、高大外接手鼻祖基肖恩-约翰逊(Keyshawn Johnson)同样也是一门进攻组重炮。

2000年选秀大会,从现在的角度来看,的确不够“高大上”,红皮第2顺位选择了截锋克里斯-塞缪尔斯(Chris Samuels),乌鸦第5顺位选择了曼宁大学的队友跑卫杰马尔-刘易斯,熊队第9顺位熊队挑选了线卫布莱恩-厄拉赫(Brian Urlacher),喷气机第14顺位挑选了防守端锋约翰-阿布拉汉(John Abraham),突袭者第五轮选择了弃踢手肖恩-莱克勒(Shane Lechler),除他们以外,真还挑不出生涯成功的球员了。

下半场伊始,佩顿终于找到了NFL的比赛感觉,连续找到哈里森、杰罗姆-帕松(Jerome Pathon)和马库斯-波拉德(Marcus Pollard),好不容易杀入海豚红区,福尔克一次愚蠢的接球脱手让达里尔-加德纳(Daryl Gardner)完成抄截,小马再次功亏一篑!

常规赛结束,甚至有人呼喊曼宁争夺MVP,这个观点并不过分。早在1998季开始前,“橄榄球局外人”网站就已经指出,80年代进入联盟的精英四分卫都步入暮年,文尼-特斯塔维尔迪、兰道尔-康宁汗(Randall Cunningham)、史蒂夫-扬、约翰-埃尔维和丹-马里诺都年过35岁,就连特洛伊-艾克曼都32岁了。NFL这个善于造星的联盟,始终需要年轻巨星来引领潮流,而曼宁不仅仅在1999季MVP票选中得到了选票,同样也成为了联盟新招牌的最有力候选人。

队友詹姆斯和哈里森也入选了美联职业碗先发阵容,小马的“新三驾马车”共同度过了一个愉快的周末。随后美联社所公布的“赛季最佳阵容”,詹姆斯和哈里森入选了一阵,曼宁则不敌华纳,只能和队友踢球手迈克-范德杰特入选二阵。

此时曼宁唯一的目标就是拿下生涯的首次达阵了,比赛还剩4秒钟,小马攻入海豚端区前沿,曼宁只剩最后一个机会。开球后曼宁迅速望向哈里森的方向,不过杰森-泰勒已经从盲侧杀到曼宁背后!电光火石之间,曼宁做了一个传球假动作,在被泰勒擒杀的一瞬间,曼宁送出一记高抛传球,哈里森则奋力跃起,战胜了特雷尔-巴克利接到这次“跳球”,佩顿-曼宁生涯的首个传球达阵!

事情的起源来自于福尔克1994年新秀季和小马签下6年仅仅1420万的新秀合同,哪知道未来几年工资帽飞涨,到了1998季,路人甲路人乙都能拿到200万左右的年薪,球场即商场,几年打拼,福尔克的精英表现足以谋求一份更大的合同,甚至在经纪人的唆使下,福尔克开始以罢训和罢赛来威胁小马管理层。

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曼宁可不是个为富不仁的大资本家,刚刚拿到签字费,他就成立了一个名叫“佩基金(PeyBack)”的慈善组织,用来募集款项,援助路易斯安那州和田纳西州的贫困孩子们,尽显曼宁人情味十足的一面。

进攻前线上,护锋“健身狂魔”托尼-曼达里奇(Tony Mandarich)退役,加上杰伊-柳文博格(Jay Leeuwenburg)离队,进攻前线内侧让拉里-摩尔(Larry Moore)和韦弗利-杰克逊(Waverly Jackson)成为先发,实力有所提升。汤姆-摩尔嫌弃外接手杰罗姆-帕松的速度不足以拉扯防线,直接让落选新秀泰伦斯-威尔金斯(Terrance Wilkins)顶替先发,二年级小个外接手E.G.格林(E.G. Green)也被委以重任。

除了外部引援,内部挖潜力方面小马也有所斩获,二年级防守端锋布拉德-斯奇奥利(Brad Scioli)成长起来,进入轮换阵容。中锋拉里-摩尔上季在面对强力防守尖峰时明显有些吃不消,而队里的另一个中锋杰夫-萨特戴(Jeff Saturday)虽然身高体重都不如摩尔,但长得矮壮敦实,浑身像是有使不完的力气,加之在北卡大学就一直担当中锋,开球动作比摩尔更顺畅,教练组决定把摩尔放到右护锋位置,而让萨特戴担任主力中锋。这个来自佐治亚的小伙天性开朗,队友们都不太叫他的名字“杰夫”,而是称呼他的姓氏“星期六”。

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接下来的休赛期,联盟完成一则惊天大交易,和小马有关:当家球星马绍尔-福尔克被交易离队!

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这支球队的主力四分卫是谁?吉姆-哈勃(Jim Harbaugh)!当然,那时他的着装还不像这么索然无味,但当时也好不到哪里去,只是个大口嚼冰块、大声傻笑的糙汉。套用ESPN名嘴梅尔-凯珀(Mel Kiper)在94年选秀大会上的名句:“依靠吉姆-哈勃?好吧,这就是为什么其他球队每年争夺超级碗,小马每年争夺状元签的原因。”1997季结束,小马和哈勃下了通牒,表示不会再与其续约。

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超级碗结束,曼宁去了一趟夏威夷,这倒不是休赛期外出度假,而是曼宁生涯首度入选了职业碗全明星赛,夏威夷则是惯常的比赛地。职业碗在超级碗之后的一周举行,失去了对抗性让比赛显得索然无味,甚至堪称四大体育联盟最无趣的全明星赛,但北美大陆的寒冬来到“梦中天堂”夏威夷,对于这些征战整个赛季的球星来说是一次极好的嘉奖。

莱恩-利夫和曼宁年纪相仿,是个典型的“重炮手”四分卫,1997季NCAA他带领华盛顿州大美洲狮拿下大十区的冠军,并率队时隔67年首次杀入了玫瑰碗。利夫和曼宁很相似,打破了一堆大十区的纪录,他是华盛顿州小镇普尔曼的“小王子”,受欢迎程度就像曼宁之于诺克斯维尔。当年海斯曼奖曼宁惜败伍德森的故事广为流传,但鲜有人会记得,利夫的分数也排到第三位。

曼宁新秀赛季575传326中,56.7%的传球命中率,3739码26次达阵,71.2的四分卫评分。成绩单没什么大书特书的地方,但3739码传球码数却实实在在地打破了里克-米雷尔在1993季创下的新秀传球码数纪录。

曼宁本季571传357中4413码33次达阵15次被抄截,四分卫评分94.7,其中传球完成数、传球码数和传球达阵都创下生涯新高,也是曼宁首次成为NFL传球码王。

比赛开始,首节小马的进攻套路只有两个:一、福尔克持球进攻;二、短传给福尔克,小马的前8次进攻全和福尔克有关。海豚发现问题后及时调整,扎克-托马斯加强了对福尔克的照顾,小马进攻短时间瘫痪。替补跑卫扎克-克罗克特(Zach Crockett)的掉球让小马错失得分良机,明显能看出曼宁有些不愠。

1999年春天,曼宁度过了自己23岁的生日,不过这之前却没什么好消息。虽然打破了新秀传球码数纪录,但“赛季最佳进攻新秀”归属了兰迪-莫斯,没办法,“怪兽”在新秀季69次接球推进1313码和17次达阵,入选了职业碗明星赛和赛季最佳阵容第一队。曼宁的另一个“冤家”查尔斯-伍德森新秀季拿下5次抄截和2次制造掉球,捧走了“赛季最佳防守新秀”的奖杯。

但更多人关心更多的是,小马的防守退步了。总防守码数从上季的联盟第15跌到本季第21位,路面防守更是从第18跌到本季第25位。逆水行舟不进则退,小马防守组萧规曹随地沿袭了上季的策略,人员也没有明显补足,这让他们本季付出了代价。

五大湖区一直是一块职业体育氛围浓厚的沃土,印第安纳州更是如此,NBA印第安纳步行者就在此安家,印第安纳大学、普度大学、圣母大学、印第安纳州大等传统体育名校也伫立在此。除了球类运动,印第五百大奖赛、F1方程式美国站等重要赛车项目也选择在这里生根。简而言之,厄尔塞家族把球队迁到这里,是希望狂热的体育迷们能送来绿油油地钞票。对于守旧者唯一的好消息是,“小马”这个名字沿用了下来。

曼宁24传17中274码3次达阵,加上那次该死的抄截,马里诺则是38传25中393码2次达阵。比赛结束后,曼宁和马里诺在场中央耳语良久,就像部落王权交接,虽然旧王依然可以趾高气昂地告诉新王:“我不给,你不能抢。”但旧王垂垂老矣,也不得不交出王座。

福克斯体育台解说嘉宾、前突袭者传奇教练约翰-麦登曾如此形容曼宁:“他能够随随便便排进联盟四分卫前十的行列,这是个保守的说法,因为我实在找不出比他更强的十个人。我一直认为,一名四分卫的职业生涯要到5个赛季以后才会显出价值,但这个家伙两个赛季就已然怒放了。”

莫拉评价曼宁:“他是个出色的橄榄球运动员,同时又是个优秀的年轻人。我和他已经很熟了,我经常能够看到他的训练,他简直太完美了。”

曼宁拥有如此精良的进攻武器,就自然火力全开了?事实上并不是,吉姆-莫拉和汤姆-摩尔在此时做出了重要调整,接下来四周连挫喷气机、猛虎、特洛伊-艾克曼的牛仔、恐怖防守组的酋长,埃吉林-詹姆斯和进攻前线几乎每场都有高水准发挥,平衡的进攻模式让詹姆斯几乎每场都能累计百码冲跑。但是4胜当中有3场是曼宁第四节一波流带队完成逆转,这就是所谓的均衡和稳定进攻,最后靠曼宁的个人能力来解决战斗。这就是为什么前四战曼宁共传出1185码10次达阵6次抄截,小马两胜两负;而接下来四场曼宁共传出1097码5次达阵3次抄截,小马却可以四战全胜。

三号外卡对阵三号分区冠军,小马外卡战的对手是同区死敌迈阿密海豚,丹-马里诺和吉米-约翰逊纷纷退休,海豚沧海巨变,新帅戴夫-万斯泰德更加着重打造防守组,冲传者杰森-泰勒和中线卫扎克-托马斯已然是联盟防守巨星,另一位防守端锋特雷斯-阿姆斯特朗(Trace Armstrong)也入选了职业碗。屡次抄截让曼宁难堪的角卫特雷尔-巴克利转投了野马,不过另一位角卫萨姆-麦迪逊(Sam Madison)则迅速成长为联盟抄截高手,加上补防能力一流的安全卫布罗克-马里昂(Brock Marion),球星云集的海豚防守排在全联盟第6位,即便是进攻仅仅排名联盟倒数第4位,海豚依然能够取得11胜5负的常规赛成绩,美联东区一览众山小。

对于两支百废待兴的烂队而言,挑来一名有望带领球队东山再起的四分卫是重建期工作的重中之重。江湖上流传着一句关于选秀的名言,“高顺位不选四分卫,难道用来选踢球手?”虽然兰迪-莫斯和查尔斯-伍德森也是百年难遇的不世之才,但是现实是,佩顿-曼宁和莱恩-利夫已经锁定了状元和榜眼。

开局四连败!媒体这个时候适时站出来落井下石,“水货状元”之声不绝于耳,外界也在质疑,吉姆-莫拉早早让曼宁担任先发的决定是不是个错误,更甚者,希望将老鹰四分卫教练、前小马替补四分卫比尔-穆斯格雷夫(Bill Musgrave)请出山来顶替曼宁,媒体认为一名年长的领袖能够拯救小马的迷局。无论外界传言多么荒诞,球队内部依然还是非常相信曼宁的,来不及总结经验教训,不是冤家不聚头,曼宁的另一个“宿敌”又来了。

接下来对阵比尔,全场小马的进攻都荒腔走板,原因很简单,哈里森被针对性包夹,全场仅有3次接球,好在最后时刻,曼宁连续三次,也是全场仅有三次找到杰罗姆-帕松完成推进,使得范德杰特的任意球完成绝杀。

20世纪90年代末的小马依然过得很“拮据”,老帅泰德-马奇布罗达(Ted Marchibroda)作为马夫-列维(Marv Levy)的助手在布法罗比尔开创了自己的进攻时代以后,转投小马担任主教练,率队1995季和1996季勉勉强强杀进季后赛,没掀起什么大波澜。1997季,马奇布罗达转投联盟新军巴尔的摩乌鸦,缺乏主帅资历的林迪-因凡特(Lindy Infante)全盘接管,小马开始走下坡路。接着是1997季老板罗伯特-厄尔塞去世,小儿子吉姆-厄尔塞接管小马,换掉老爸的亲信总经理比尔-托宾(Bill Tobin),任用比尔-波利安成为新的“球员总管”,新老板、新总经理、新教练,一切都是新鲜的,但一切也都是混乱的。97季从混乱里开始,除了明星跑卫马绍尔-福尔克灵光闪现的持球冲跑能引起RCA穹顶球场零星的欢呼以外,大多数时候,你听到的会是刺耳的嘘声。

“阳春白雪”的进攻组或许是发生了量变,但真正引领小马逆袭的是“下里巴人”防守组的质变。失分从上季的联盟第29上升到第17,丢失码数从第29上升至第15,路面丢失码数从第29上升至第18,主帅莫拉和防守协调员范吉奥完成了自我救赎。

言归正传,1999季常规赛结束,曼宁再度荣登《体育画报》封面,这期杂志以《如此好,如此快》为标题,描述了曼宁伟大的传球、出色的领袖能力,以及他的挚爱阿什莉。

经历了经济危机和几经易主,小马队顽强地生存了下来,并于1953年正式加盟了NFL,经历了几年的精心建设,依靠着四分卫约翰尼-尤奈塔斯、跑卫兰尼-摩尔(Lenny Moore)、外接手雷蒙德-贝里(Raymond Berry)、进攻截锋吉姆-帕克(Jim Parker)、防守端锋吉诺-马凯蒂(Gino Marchetti)、防守截锋阿特-多诺万(Art Donovan)等上古先贤的出色发挥,小马在1958季和1959季蝉联了NFL总冠军。随后名帅唐-舒拉接管球队,1968季最终的第三届超级碗上,带伤出战的老将尤奈塔斯带领小马和乔-纳马斯的喷气机杀得天昏地暗,最终不敌对手。两年后的第五届超级碗,小马卷土重来,“风烛残年”的尤奈塔斯跟随着小马出色的防守组终于拿到人生第一枚超级碗冠军戒指。随后舒拉和尤奈塔斯纷纷离队,小马开始了将近30年的“重建,推倒,再重建期”。

11月15日对阵喷气机的,上半场曼宁的连续送抄截再度让球队落入下风,不过下半场开始,小马的“科耶尔长传体系”发威,曼宁的一记38码长传找到了右路的哈里森完成达阵,比分追近到6分。第四节,特斯塔维尔迪“心慈手软”,迟迟未能杀死比赛,小马在终场前3分钟获得了一击致命的机会。夹杂着犯规和曼宁-哈里森连线,小马跌跌撞撞地杀到喷气机半场,比赛结束前30秒,曼宁躲过擒杀,一记中路直传找到端区内的马库斯-波拉德(Marcus Pollard),追平比分!踢球手迈克-范德杰特(Mike Vanderjagt)附加分踢进,小马实现逆转!24-23,这是佩顿-曼宁生涯首次带队实现逆转取胜,还当选当周美联最佳进攻球员。

还有另一个原因,小马进攻策略稍有改变,上季的双近端锋阵形里,迪尔格更像全卫,而波拉德是大个外接手,而本季两人的角色进行了互换,或许是看中波拉德的运动能力能够在后场为詹姆斯开疆扩土,波拉德改打了全卫,这反倒牺牲了他接球的天赋,而迪尔格本身就不太擅长接球,现在让他深入后场接球,这让他的接球成功率从上季的85%跌倒65%,简言之,教练组为了路面进攻,而牺牲了传球进攻。

未来生涯视达阵如草芥的曼宁,职业生涯的首个达阵却来得如此千难万险!

一项关键数据:15次被对方抄截,相较前一季的28次几乎快少了一半。15次抄截排名联盟第10多,这么看依然很糟糕对吧?另一组数据能够说明问题,曼宁平均每传100次球,只有2.8次会被对方抄截,99季联盟里仅有12个四分卫比曼宁更少,简言之,抄截问题已经解决了!

少说了一件事,这一年选秀大会,另一名未来统治NFL的大魔王,低调地进入了联盟。

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不久后,约翰-埃尔维宣布结束自己16年璀璨的职业生涯,超级碗冠军也堪称埃尔维生涯完美的句点。事实上,如果埃尔维没有在生涯最末两季拿下两个冠军,或许他在历史上也仅仅是个数据不错的中庸四分卫罢了。是的,NFL就是如此残酷,成王败寇。

这一季,埃吉林-詹姆斯比上季更上一层楼,387次冲球推进1709码13次达阵,63次接球推进594码5次达阵,连续第二季成为联盟冲球码王,NFL史上首个连续两季拿下冲球1500+码和接球500+码的球员。曼宁和詹姆斯也是继1937年华盛顿红皮的萨米-鲍(Sammy Baugh)和克利夫-巴特尔斯(Cliff Battles)以来,首个包揽传球冲球码王的组合。

佩顿-曼宁还是莱恩-利夫?直到选秀当天才有了最终答案。

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正所谓赢家不变阵,上季取得的成功,让小马的阵容在休赛期几乎没有太多变动,休赛期最重要的工作之一当属4年1750万留下马尔文-哈里森,厄尔塞、波利安和莫拉早就打成了共识,无论付出多大代价,必须留下他,毕竟曼宁和哈里森极有可能会是称霸未来的传接组合。

选秀庆祝派对上,工作人员递了一件小马的蓝色球衣,18号,佩顿自己选择的号码。这是父亲效力反叛者身着的号码,哥哥在纽曼高中穿过的号码,现在,佩顿要带着父亲和哥哥的荣耀征战全世界最高的橄榄球舞台。全家五口接受镁光灯的洗礼后,佩顿转身下台冲着阿奇说:“老爸,我能和你一样打NFL啦!”

10月4日,一场十足丑陋的防守大战,全场比赛双方合计只拿下28次首攻,弃踢手成了主角,小马队依靠比赛初先声夺人拿下10分,最终17-12战胜了圣迭戈闪电。曼宁仅有23传12中137码1次达阵1次被抄截,利夫23传12中160码没有达阵1次被抄截,双方数据平分秋色。

比赛不到5分钟结束,海豚必须达阵,而他们的战术打得更加简单直接——把球交给拉马尔-史密斯,海豚的外接手和近端锋们顿时成了装饰品,可小马就是拦不住。随后沉寂整场的海豚接球群们开始站出来,O.J.麦克达菲(O.J. McDuffie)连续两次接到长传,杰德-威弗(Jed Weaver)在终场前45秒完成扳平比分的达阵!

随后职业橄榄球飞速发展,职业球员、职业球队应运而生。1920年8月20日,由阿克伦普罗斯、坎顿斗牛犬、克利夫兰印第安人和戴顿三叉戟四队组成了美国职业橄榄球联盟(APFC),这就是现今NFL的前身。吉姆-索普成为首位总裁,随后的30年里,江山代有才人出,各领风骚数百年,联盟和美式橄榄球规则发生了翻天覆地的变化,NFL拥抱电视转播,鲍比-雷恩(Bobby Layne)、保罗-霍农(Paul Hornung)、奥托-格拉汉姆(Otto Graham)和约翰尼-尤奈塔斯(Johnny Unitas)等人成为了家喻户晓的超级巨星。

佩顿休赛期在干嘛?除了和弟弟一起合练,佩顿还不停地在熟练自己的口袋步伐,此外,“山洞人”只要有空就不停地研究着录像,这才让他渐渐明白,新秀季为何会出现如此多的抄截。原因很简单,NFL的防守组球员都是来自全国的精英防守者,他们爆发力十足、技术一流,对球权有着极度的渴望,曼宁试图使用简单的短传,对方可能早就预判到传球意图;大学赛场上曼宁敢于使用挑战防守后场的长传,而到了职业赛场,对方有可能冷酷无情地给予一记抄截。

末周对阵维京人,小马必须获胜才能确保季后赛席位。“天生怪兽”兰迪-莫斯首节就给了小马一次下马威,轻松甩开泰隆-普尔完成长传接球达阵。不过确保季后赛席位的维京人自此就开始放松了警惕,下半场主力四分卫当特-卡尔佩珀(Daunte Culpepper)直接换上训练服站在场边观战,小马31-10取胜。10胜6负搭上了季后赛末班车。

60年代属于AFL的成立,他们引入了开放式传球进攻、球员姓氏绣上球衣、官方比赛时钟等等新鲜措施,让他们能和NFL分庭抗礼。最终也促成了“超级碗”的诞生,前三届超级碗均是来自AFL和NFL的联盟对抗赛,吉姆-布朗(Jim Brown)、巴特-斯塔尔(Bart Starr)和乔-纳马斯(Joe Namath)建立了自己的威名。

曼宁信手拈来404码,打破了约翰尼-尤奈塔斯所保持的小马单场传球码数纪录。

季后赛则是截然不同的角斗场,剑树刀山,肉搏厮杀,短兵相接,血肉横飞。不过只要是能进入NFL季后赛,无论实力强弱,顺位高低,每支球队都是冠军争夺者。这可不是一句让低顺位种子宽心的套话,其他美式职业体育联盟的季后赛,通常采取系列赛的赛制,七战四胜或者是五战三胜,就连足球大联盟(MLS)都会采用主客场赛制,这意味着,单场比赛的输赢不太影响大局,最终结果也必定是技高者胜出,可NFL季后赛则不同,简单粗暴的“胜利或回家”,“弱肉强食”这个词也远远无法形容季后赛的残酷。

没等待太长时间,新帅敲定,吉姆-莫拉(Jim Mora)走马上任。这是个非常有意思的老头,个头不高,长得还算精致,外形最大的特征是一头如雪的白发,梳理得一丝不苟。很小的年纪他就开始倾淫大学赛场,担任球探和助教工作,斯坦福大学、科罗拉多大学、加州大学洛杉矶分校和华盛顿大学十几年的防守执教经验终于让他有机会荣登NFL职业赛场,1986季他正式成为了新奥尔良圣徒的主帅,一晃就是11个赛季。莫拉以能说会道著称,媒体和记者非常喜欢他,但言无不尽的性格不招圣徒管理层待见,本森家族也不太喜欢,终于,连续三个胜率低于五成的赛季,圣徒在1996季过半时炒掉莫拉。赋闲在家的莫拉获得了另一份工作,善说名言金句的特点让他在1997季担任NBC的解说分析师。1998季,63岁的老帅莫拉成为了小马队历史上的第16位主帅。

23岁的毛头小子曼宁,至今寸功未立,却潜力惊人;38岁的马里诺戎马一生却从未获得超级碗,但已经包揽了所有关于传球的纪录。这场比赛看起来像是90年代和新世纪的王权交接仪式。

进军季后赛,双方比拼的是对手间的相互研究、风格是否相克、以及各自短板的重点打击。事实上球员每个赛季的薪水发到常规赛结束也就截至了,季后赛全凭个人对荣誉的追求。能够从季后赛突围而出赢得冠军的,会被当作真英雄名垂青史、永载史册;无法在季后赛赢球的球员,会被钉上“季后赛软蛋”的耻辱柱。

波利安和厄尔塞均表示,曼宁的球员性格接近完美,坚忍不拔、勤奋、偏执的好胜狂,并相信他会奉献比大学更加精彩的表现。厄尔塞言简意赅地回答了记者的提问:“我认为佩顿-曼宁会是我们未来的招牌四分卫。”

第5周,媒体鼓吹的“一生之敌”曼宁和利夫终于碰面。利夫之前的表现如何?事实上这家伙比曼宁更糟糕,前四战传球命中率刚过四成,平均每场只能传140码,仅有揭幕战上的1次传球达阵,送出的抄截却达到8次之多!

倒数第二周对阵海豚,对方新领袖杰伊-菲德勒(Jay Fiedler)伤愈归队,但小马先发制人,半场确立大比分领先,曼宁此战28传21中超高命中率,稳定的路面进攻让小马守住了到手的胜利。赛后,右截锋亚当-米杜斯评价曼宁:“从第一天起,他就承担了聚商的责任。任何能和他一样努力工作的人,都会得到尊敬。” 

与此同时,莱恩-利夫同样也参加了许多训练营,被媒体们放到显微镜下研究,精确到每个毛孔。利夫的试训和体测表现与曼宁几乎同等出色,就连万德利智力测验(选秀前的例行智商测试),曼宁和利夫分别拿下了28分和27分,这一切都让人们觉得,利夫和曼宁,一人为卧龙,另一人为凤雏。

1998季揭幕战过后,小马连战同区死敌爱国者和喷气机,两战加起来输了个12比73,场面也极度难看。防守组绵软无力,尤其拦不住对手的路面推进,比赛还未进入高潮阶段,小马就早早缴械。

比赛结束后,记者围住小马踢球手迈克-范德杰特,毕竟是他错失了绝杀的任意球才让小马丢掉了到手的胜利。可是认真剖析数据,曼宁全场打了接近五节比赛32传仅有17中194码1次达阵,而哈里森也仅有5次接球推进63码。

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揭幕战遭遇的海豚,唐-舒拉和“杀神”丹-马里诺联手的13季,仅有一季胜率低于五成,不折不扣的分区班霸,舒拉退休后,另一位名帅吉米-约翰逊接过教鞭,球队没有丝毫退步的迹象,趁着马里诺发挥余热,海豚仍然是一支季后赛争夺的劲旅。

万众瞩目的周日夜赛,小马主场对阵美洲虎,全明星传接组合马克-布鲁内尔(Mark Brunell)和吉米-史密斯(Jimmy Smith)不停地在踢小马防守后线的屁股,但本场的曼宁却表现近乎完美,美洲虎防守前线难以造成冲传施压,让曼宁更加从容地展示着教科书般地五步后撤和七步后撤传球,曼宁在口袋里上下翻飞,全场36传23中440码4次达阵,传球码数和达阵数均是生涯新高,此外,单场440码再度打破小马队史纪录,比赛结束,马克-布鲁内尔也忍不住上来夸赞曼宁一番。

第四节,曼宁一记40码长传击中哈里森,不过随后海豚明星冲传者杰森-泰勒的擒杀让曼宁只能继续摇摇头,海豚弃踢回攻手查尔斯-乔丹(Charles Jordan)的掉球再次给了小马机会,但关键的三档红区攻防战,特雷尔-巴克利防住了哈里森,曼宁再次错失达阵。

13胜3负,相较前一季的3胜13负,两季间10场胜差创造了NFL历史纪录。美联东区五强胜率全部达到五成,美联三张外卡,美东抢下两张,小马荣登美联东区冠军,含金量十足。全联盟也仅有杰克逊维尔美洲虎拿下了14胜,比小马战绩更优秀。自从1978年常规赛达到每季16场以来,13胜是小马取得的最佳战绩,甚至是首次胜场数突破两位数,毫无疑问,这是小马队史最伟大的赛季之一。

另外两战是面对海鹰和雄狮,詹姆斯大发神威,两场冲出358码3次达阵,率领小马再取两胜。前半程,小马取得6胜2负,虽然进攻有问题,但更加成熟的曼宁和小马一直秉承着“上半场大家一起发挥,第四节曼宁收官”的策略。

不出意外地,圣迭戈闪电随即选择了利夫,他和伍德森、伍尔费尔一样,成为佩顿职业生涯的下一个“假想敌”。随后选秀大会的故事,“老对手”查尔斯-伍德森第4顺位被奥克兰突袭者选中,第5顺位芝加哥熊选择了宾州州大跑卫柯蒂斯-伊尼斯,第9顺位杰克逊维尔美洲虎选择了佛罗里达跑卫弗雷德-泰勒,如此往下。兰迪-莫斯就没有这么走运了,场外问题重重,让大多数球队“不敢”冒险选择他,牛仔老板杰里-琼斯的话丝毫不留不留情面,“我们要挑选更好的‘职业球员’”,然后无情地挑选了北卡大学防守端锋格雷格-埃利斯(Greg Ellis)。维京人主帅丹尼斯-格林(Dennis Green)觊觎兰迪-莫斯已久,第21顺位,维京人终于摘走了“怪兽”。稍微剧透一下,这一年选秀大会,天罡地煞降落人间,成为未来NFL的统治者;然而还有些人,成为了“史上最烂选秀水货”的代言人。

美联东区(AFC East),除了小马以外,还有迈阿密海豚、新英格兰爱国者、纽约喷气机和布法罗比尔四支球队。

话分两头,新英格兰爱国者在1999季以后炒掉了碌碌无为的皮特-卡罗尔,原因是他无法率领球队“建立王朝”,此话有失偏颇,但考虑到他的前任可是大名鼎鼎的帕塞尔斯,此事就显得情有可原了。爱国者苦寻王朝主帅无果,此时他们想起了1996季,帕塞尔斯带领爱国者杀入超级碗,他的助手比尔-贝利切克就是个可靠的人选,此人跟随帕帅多年,深得帕帅真传,且寡言叵测,加上90年代初在老克利夫兰布朗的主帅经验,恐怕此人能担大任。但最大的问题是,喷气机和贝利切克米已成炊、木已成舟了。

14比25,曼宁生涯首战失利,37传21中302码1次达阵3次抄截,成绩单不太好看,但从比赛的一些细枝末节能够看出,曼宁已经完全适应了NFL。

球场下的福尔克生性开朗,嘻嘻哈哈,没个正经样,这样的球员放到纽约或者洛杉矶这样的大城市可能没太多异样,可印第安纳波利斯是一座严肃的工业城市,这个城市的民众对待工作一丝不苟,对待体育却极端狂热,钢筋混凝土般地城市性格,就连市中心的雕塑也是一副冷峻的面庞,福尔克怎么看也有些格格不入,离开,或许并不是件坏事情。

曼宁这个夏天参加弟弟伊莱在纽曼高中的毕业典礼,有空便和弟弟切磋技艺。顺带提一句,伊莱在择校这件事上可没有佩顿那么“忤逆”,听从了阿奇的建议,直接选择加盟密西西比反叛者。除了继续研究录像,曼宁还对自己的口袋脚步进行了一番“特训”,用训练跑卫脚步的绳梯来进行“爬格子”训练,日复一日。等到休赛期结束,小马训练营开季,所有人都发现,“挪碎步”成为了曼宁的标志性动作,这下所有人都恍然大悟,虽然曼宁的绝对速度并不快,说异常迟缓也行得通,但休赛期曼宁却强化了自己的步频,用挪碎步来补足自己脚步的弱点。

关于曼宁的球探报告,优点一栏写着:传球精准度出众、传球选择聪明、视野开阔、善于和媒体打交道。但缺点一栏也不少:爆发力差、绝对速度慢、手臂天赋成疑。

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马里诺生涯把NFL所有的传球纪录都拦入怀中,把所有齐名的同行都远远地甩在身后,成为NFL传球时代的奠基者,或许也能称得上“历史常规赛最佳球员”。只可惜,在季后赛的征途中,他的海豚仅仅只取得8胜10负,马里诺荣誉簿上“超级碗冠军”一栏,同样是空空如也。即便是坐拥无数传球纪录,不曾想未来的NFL会完全进入传球时代,他的纪录会一项一项被“铁人”布雷特-法弗和另一个人逐一攻破。

而利夫的天赋也不遑多让,利夫大学的恩师迈克-普莱斯(Mike Price)对自己的爱将赞赏有加:“毫无疑问,他是最棒的那个。强有力的手臂、伟大的视野、超级自信,他能够很好地理解比赛。无论从数据上看,还是看他的比赛,他都是最棒的。”

爱国者历史并不算悠长,80年代也是支大烂队。罗伯特-克拉夫特(Robert Kraft)在造纸、包装、娱乐、房地产和私人投资等领域颇有建树,90年代初,克拉夫特家族正式收购爱国者,从此爱国者无论从收支还是战绩上都实现扭亏为盈,比尔-帕塞尔斯(Bill Parcells)和93年状元德鲁-布莱德索还曾在1996季带领爱国者首次杀入超级碗,只是将将输给了布雷特-法弗(Brett Favre)的包装工而已。97季爱国者同意帕帅离队,聘请执教资历不错的皮特-卡罗尔(Pete Carroll)成为新的主帅,立刻就杀入季后赛。

此时,整个联盟已经完全摸清楚小马的套路,詹姆斯和进攻前线引领的路面进攻虽说坚若磐石,但“路面进攻打不死人”是真理,传球进攻才是黄蜂尾后针,而尾后针的毒液则正是马尔文-哈里森。与包装工一战,迈克-谢尔曼(Mike Sherman)教练用泰隆-威廉姆斯(Tyrone Williams)死缠哈里森,明星安全卫达伦-夏普(Darren Sharper)伺机补防,让哈里森全场仅有2次接球。两周后熊队也祭出了相同的策略,哈里森被限制得只有6次接球42码。

小马总经理比尔-波利安(Bill Polian)在形容曼宁和利夫时说到:“我得想办法搞清楚哪支冰淇淋更美味,是香草味还是巧克力味。”

90年代末期,当时的NFL仅有30支球队,故分区模式类似于现今NBA的构架,美联国联各15支球队,再按照每个分区5支球队的分法,均匀分配成东区、中区、西区。

海豚这边,先发四分卫杰伊-菲德勒的状态实在是不怎么样,开场后几乎没什么长传欲望,唯一一次长传就被小马安全卫查德-科塔(Chad Cota)抄截。随后是一次屏风短传被小马防守端锋布拉德-斯奇奥利灵敏的揽入怀中,单节第二次抄截。菲德勒的噩梦还没有结束,第二节又是一次无脑长传,查德-科塔再送一次抄截!曼宁再也没有浪费机会,此前已经有一次达阵接球脱手失误的杰罗姆-帕松将功补过,飞身接到曼宁的达阵长传!加上迪尔格的两分转换接球,小马14-0领先。随后海豚在半场结束前还有一次任意球机会,只可惜海豚踢球手奥林多-梅尔(Olindo Mare)射门偏出,小马领先两个达阵进入下半场。

凭着父亲的人脉关系,佩顿和著名经纪人汤姆-康顿(Tom Condon)签约,后者帮他搞定了6年4800万的状元新秀合同——这是一份相当可观的大合同了。好事的体育作家给他算了一笔账:平均每打一档进攻就能赚8000美元,每传一次球就能赚14400!

佩顿-曼宁本季传球出手533次(联盟第4),传球完成331次(联盟第3),传球命中率62.1%(联盟第2),传球码数4135码(联盟第3),26次传球达阵(联盟第3),四分卫评分90.7分(联盟第4),6次第四节带队反败为胜、7次一波流致胜全部是联盟最高。

既然无法进行太多调整,就硬着头皮上吧。倒数第三周迎战比尔,哈里森还是被摁得死死的,全场仅有2次接球。不过下半场特勤组和防守组集体发威,帮助进攻组赢得了极好的起始位置,加上詹姆斯出色的冲球效率,半场拿下3次冲球达阵,小马轻松战胜比尔。

佩顿先发本场比赛时正好是22岁零5个月,排名历史第七年轻先发四分卫。而排在第六位的,正好是佩顿的父亲阿奇。RCA穹顶球场的看台上, 阿奇和伊莱显得格外显眼,在现场为佩顿加油打气,是曼宁家族的传统。

1998季结束,小马仅取得3胜13负的成绩,防守组场均丢掉27分,更加糟糕的是,小马几乎输掉了所有分差接近的比赛,其中还包括5场比赛领先10分以上被对手翻盘。

紧接下来的休赛期,对于美联东区可不平静。39岁的四分卫丹-马里诺宣布退役,1984季常规赛MVP,9次入选职业碗,3次入选赛季最佳阵容第一队,8358次传球NFL历史第一,4967次传球成功历史第一,传球61361码历史第一,420次传球达阵历史第一,51波致胜进攻历史第一,36次率队第四节反败为胜历史第一。

NFL的选秀签位是直接参照前一年的战绩,即战绩最差的球队获得状元签,赢得超级碗的球队获得最后一个签位。印第安纳波利斯小马在1997季只获得3胜13负的成绩,所以他们自动获得了1998年选秀大会的状元签。圣迭戈闪电4胜12负,榜眼签。

防守组遍地断壁残垣,制服组自然是大兴土木搞重建,伯纳德-威丁顿(Bernard Whittington)内移到防守截锋位置,从自由市场上签下130公斤的强力防守端锋肖恩-金(Shawn King)和善于冲传且体重同样达到122公斤的查德-布拉茨基(Chad Bratzke),加上95年首轮秀埃利斯-约翰逊,重型武器装载,小马防守前线的平均体重达到127公斤,小马铁了心要用粗壮的防守前线来和对手的路面进攻硬碰硬。用福尔克交易来的那个二轮签,小马挑选了大学时期就曾和曼宁交过手,佛罗里达大学的外线卫迈克-皮特森(Mike Peterson),再加上从自由市场上签下成名老将科内留斯-本内特(Cornelius Bennett),相较98季,小马防守前线七人主力已换其五,大换血彰显小马改进防守的决心。

马尔文-哈里森和上季的数据相比几乎没有太多退步,102次接球1413码。但深层次的分析下来,哈里森前半程接球成功率69%,58次接球推进962码;后半程接球成功率仅有52%,44次接球推进451码。

1869年11月6日,拉杰斯大学和普林斯顿大学打了史上第一场学院足球-橄榄球比赛。比赛运用改良版伦敦橄榄球规则。未来的7年内,英式橄榄球在东部大学中比英式足球获得更高的喜爱程度,现代橄榄球渐渐向英式橄榄球发展。1876年,在马萨索特社区学院大会上,第一套美式橄榄球规则被编写,沃尔特-坎普成为了美式橄榄球之父。

小马在休赛期做了怎样的补足?选秀大会第四顺位,他们同样也跳过了里基-威廉姆斯,而是选择迈阿密大学的跑卫埃吉林-詹姆斯(Edgerrin James),这个家伙大学三年时间累计的冲球码数接近3000码,而且平均每次接球能推进14.2码,这也非常适合小马的“科耶尔长传体系”,这么说可能有些晦涩难懂,换个说法,小马找来了“福尔克二世”。

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小马教练组另一个重要引援是,他们从圣徒挖来了同样执教经验丰富的汤姆-摩尔(Tom Moore)担任进攻协调员。摩尔师从名人堂主帅查克-诺尔,曾与特里-布拉德肖、弗兰克-哈里斯和林恩-斯万(Lynn Swann)等超级巨星共事,他太了解如何来调教年轻球员,考虑到小马未来会以佩顿-曼宁、马绍尔-福尔克和马尔文-哈里森为建队基石,选择60岁的摩尔是再合适不过了。

曼宁的日子也艰难异常,小马进攻体系以福尔克为核心,比赛开局阶段,曼宁经常只是递递球,抛个短传,干些简单的工作;等到大比分落后,摩尔教练不断安排传球进攻,曼宁毕竟还只是个毛头新秀,缺乏足够的能力完成连续传球,然后,曼宁的自信心在一次次失败的传球后被摧残。两场比赛加起来只传了361码,命中率刚过五成,1次达阵5次被抄截。误读防守、沟通不畅、横穿身体传球等等,曼宁送出的抄截千奇百怪,这些失误也深深地伤害着球队。

接下来三场比赛,小马主客场两战贝利切克的爱国者。现今的爱国者进攻可不像皮特-卡罗尔时代那么一板一眼,贝利切克诡计多端,加重了四分卫持球进攻的权重,善使各种迷惑性假动作,防守组继续保持强硬态度,小马和爱国者各取一胜,小马占不到任何便宜。感觉上爱国者在贝利切克的指引下不断地研习六脉神剑,仅仅是学会了一招少泽剑,且时灵时不灵,但小马仍然无法找到破敌之术。

小马队历史上算是支老牌劲旅。二战后的1946年,土财主鲍勃-罗登博格(Bob Rodenberger)购买了濒临破产的“迈阿密海鹰”并将它安置在马里兰州的巴尔的摩 。为了纪念巴尔的摩养殖赛马的著名历史,很多球迷投票选用“小马队”。于是,“巴尔的摩小马队”便应运而生。

彼时的曼宁和莫拉,像一对父子,虽然儿子并不能完全体谅父亲的难处,但父亲永远把孩子藏在身后,为其挡风遮雨。

泰坦在外卡赛战胜比尔对于小马而言是个糟糕的消息,比尔虽拥有无敌防守组,小马却能在常规赛双杀之。泰坦攻防则更加平衡,常规赛和小马一样取得了13胜,少帅杰夫-费舍尔(Jeff Fisher)治军严明,善打丑陋比赛,杀手锏,是总能找到对方的痛处,然后全力攻之。这支看似平凡的球队里,拥有未来名人堂护锋布鲁斯-马修斯(Bruce Matthews)、明星跑卫艾迪-乔治(Eddie George),四分卫史蒂夫-麦克奈尔(Steve McNair)传球不太灵光,但强壮异常,钢筋铁骨。防守组,由新秀“怪物”杰文-克尔斯(Jevon Kearse)领衔。

不仅仅是NFL,全美各大职业体育运动,场上打好比赛是职业球员的义务,场下和媒体、公众建立好良好的沟通关系也是同等重要的。常言道:光说不练假把式,光练不说傻把式,能说会练才是真把式。这个道理放在NFL世界也同样适用。所有的记者都感到惊讶,这个22岁的孩子言谈举止为何如此成熟?曼宁翩翩风度和场上的出色表现让他的身影频繁地出现在各大体育杂质的封面,哥哥库珀表示:“佩顿人气太旺了,要想买到一本不是佩顿做封面的杂志,只能是花花公主了(成人杂志)。”

“新三驾马车”也是继1995年雄狮的斯科特-米切尔(Scott Mitchell)、巴里-桑德斯和赫尔曼-摩尔(Herman Moore)以来,首个传球-冲球-接球完成4000+、1500+、1500+的组合拳。三个年轻的面孔,已经开始在NFL的光荣簿上留下自己的名字。

这一年的四分卫阵容也感觉有些单薄,首轮的查德-佩宁顿(Chad Pennington),第三轮的吉奥瓦尼-卡马奇(Giovanni Carmazzi)、克里斯-雷德曼(Chris Redman),第五轮的蒂-马丁(Tee Martin),第六轮的马克-布尔杰(Marc Bulger)、斯珀根-维因(Spergon Wynn),这是2000年选秀大会前6个被选择的四分卫,看名字就觉得寒碜。噢差点忘了,贝利切克担任爱国者掌权者的第一届选秀大会,他们也在第六轮选择了一个不怎么起眼的四分卫,加州人,密歇根大学,似乎是叫汤米,噢不对,是叫汤姆-布雷迪(Tom Brady)。

海豚这边,除了路面进攻,一直在寻找机会袭击小马后场。小马防守后卫们抖擞精神,一直让海豚的如意算盘落空,架不住马里诺连续空袭,第二节,奥伦德-加兹登(Oronde Gadsden)终于甩开小马角卫泰伦-普尔完成接球达阵!

紧接着主场迎战爱国者,上半场小马的冲传者狠狠地教训了布莱德索,而小马的进攻则是一如往常的稳定,本以为第四节初泰隆-普尔的抄截已经杀死比赛,可是顽强的布莱德索还是带队杀了回来,比赛末段连续追击,一记传球达阵让爱国者仅仅落后5分,曼宁慌了神,一次开球失误掉球让球权还给了爱国者,眼看对手要完成反超,防守组终于挺身而出,压制爱国者的搏命反击,小马20-15取胜。

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小马新任老板吉姆-厄尔塞(Jim Irsay)年轻时曾经担任小马总经理,熟知如何挑选出色的年轻新秀,为了更好地了解曼宁,厄尔塞特地飞到佛罗里达和曼宁会面,一番深层次的交流后,曼宁说:“我想他应该是喜欢我的,我也很喜欢他,所以在离开的时候,我和他说,‘厄尔塞先生,你知道的,我会是那个替你们赢得比赛的人’。”

曼宁说:“一名运动员必须要有个目标,无论是每天,还是一辈子。我喜欢把目标都列出来,然后有时间就看看,是否完成了既定目标。”因此,曼宁把自己新赛季的目标贴在更衣室最醒目的位置。毫无疑问,1999季曼宁最大的目标:降低抄截,越少越好。

不过下半程小马的运气可没这么好了,紧接着的5场比赛,小马输了4场。除了第10周轻松搞定喷气机以外,其他的比赛都输得窝囊透顶,两战国联中区劲旅熊队和包装工,其中包括生涯首战布雷特-法弗,两场比均是小马在上半场拼命挖坑,然后下半场曼宁率队反击,逆袭未遂,两战加起来才输了5分而已。第12周对阵海豚,两队打得梅花间竹,关键时刻曼宁送出抄截,海豚替补四分卫达蒙-华尔(Damon Huard)一波流解决战斗,17码长传找到奥伦德-加兹登完成绝杀。第13周对阵喷气机,小马上半场再度挖坑,被对手打了个20-0,下半场曼宁率队连追17分,可成也曼宁败也曼宁,他的掉球失误让喷气机拿下致胜达阵。小马战绩直接跌倒7胜6负,季后赛形势岌岌可危。

70年代,NFL第七任总裁皮特-罗泽尔想方设法兼并了AFL,统一了职业橄榄球大家族。这个时代属于钢人、海豚和牛仔,汤姆-兰德里(Tom Landry)、查克-诺尔(Chuck Noll)、唐-舒拉(Don Shula)、约翰-麦登(John Madden)等名帅建立了属于自己的王朝,弗兰科-哈里斯(Franco Harris)、O.J.辛普森(O.J. Simpson)、约翰-里金斯(John Riggins)、罗杰-斯托巴赫和特里-布拉德肖(Terry Bradshaw)代表了这个时代,巨星和名帅的影响力愈发重要。

比赛乏善可陈,但此战对于曼宁的意义,不仅仅是拿下职业生涯的首胜这么简单。更具有预见性的是,曼宁和利夫,从踏入联盟门槛那一天起,他们就注定要像两颗正面冲撞的行星,总有一颗会借着对撞角度直冲天际,而另一颗,却会坠入漫无天日的深渊。

迈阿密职业球员体育场,双方开局都以路面进攻为先,詹姆斯状态惊人,一直用高频率的切入攻击着海豚的防线,只是一进入海豚半场,曼宁的传球就开始失准——说是失准,事实上是接球手几乎都跑不出空档,哈里森再次几近“隐身”。范德杰特两次任意球命中,小马6-0领先。

90年代初期,保罗-塔利亚布成为NFL新的掌门人,这个学法律的小老头不太擅长改革,但NFL的确在他的手下蓬勃发展,职业球员们不再担心生计,而是变着法的争取一分又一份更大更肥的创纪录大合同。马夫-列维和吉姆-凯利的无聚商进攻几乎无人能敌,但比尔却每每倒在超级碗的赛场上(四连败),吉米-约翰逊教头所统领的达拉斯三驾马车特洛伊-艾克曼、艾米特-史密斯(Emmitt Smith)和迈克尔-厄文(Michael Irvin)成为最大赢家,顶尖跑卫巴里-桑德斯(Barry Sanders)和马绍尔-福尔克(Marshall Faulk)进入历史舞台。风格与乔-蒙塔纳截然不同的史蒂夫-扬接过了49人的大旗,布雷特-法弗(Brett Favre)、约翰-埃尔维(John Elway)、丹-马里诺(Dan Marino)等铁人四分卫也开始了刷数据的漫长旅程。

汤姆-摩尔进攻体系的关键人物,是两个风格迥异的近端锋。常规套路里,迪尔格和波拉德用横向路线穿插打家劫舍,使用方式上毫无差异。196公分、114公斤的迪尔格像个NBA矮个大前锋,他擅长路面掩护,更像一名全卫,路线跑动时也专攻对方的软肋;191公分、113公斤的大学时期曾打过篮球的波拉德则更加灵活,即便生涯前三季累计才16次接球,但他在摩尔的体系里能找到自己的位置,有时更像一个高大的外接手,长驱直入,痛揍对手安全卫。摩尔教练虽不是双近端锋战术的始作俑者,但小马的双近端锋战术经他的稍加指点,便显得熠熠生辉。

除了王牌退役,海豚主帅也撂了挑子,56岁的名帅吉米-约翰逊一直对真人秀节目心驰神往,1999季结束后随即宣布退休,他的防守协调员兼助教戴夫-万斯泰特(Dave Wannstedt)成了海豚新的统帅。

1998季常规赛接踵而至,生涯首战,小马要面对的名帅吉米-约翰逊(Jimmy Johnson)统领的分区死敌迈阿密海豚,他们攻防两端的领袖,是暮年的“杀神”丹-马里诺,“擒杀王”杰森-泰勒(Jason Taylor)、“擒抱机器”扎克-托马斯(Zach Thomas)。马里诺生涯末期传球出手锐减,因此海豚变得更加均衡,依然是一支满怀争冠豪情的队伍。

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比赛均势在下半场初段被打破,莫拉使用了一次激进的“八人提上”防跑阵形,泰坦却使用了双人拉动掩护,破解了莫拉的战术,跑卫艾迪-乔治利用中路空档衔枚疾走,甩开所有防守者,完成68码冲球达阵!小马竭力反扑,路面进攻依然毫无起色,传球进攻里,几乎所有的接球手都开始哑火,曼宁只能不停地传给哈里森,还差点被抄截。随后的比赛,小马的进攻组和特勤组开始犯下各种离奇的错误,一次回攻达阵因为犯规而作废,进攻组的拉人让小马的起始位置一退再退,泰坦则打得沉稳冷静,第四节他们通过两波不错的进攻,射入两记任意球,比分拉开到19-9。

与此同时,湾区那边闪电对阵比尔的比赛,莱恩-利夫已经完成了生涯的首个传球达阵,而曼宁却依然还在苦苦挣扎中。

这场在RCA穹顶球场的大战在前三节还令人昏昏欲睡,不过第四节迎来高潮。丹-马里诺一记28码长传找到托尼-马丁(Tony Martin)让海豚追近比分,小马外接手威尔金斯立刻回应一记开球回攻达阵。此时小马的防跑后院失火,西塞尔-科林斯(Cecil Collins)为海豚完成一记长码数冲跑达阵。曼宁和马库斯-波拉德完成长传达阵,海豚踢入任意球,比赛还剩3分钟,小马领先6分。此时小马左截锋塔里克-格伦在端区前犯了个致命错误,一次拉人犯规送给海豚一次安防2分,还将球权拱手送出,“杀神”丹-马里诺可不会错过这么好的机会,四档绝命50码长传找到奥伦德-加兹登,随后高举高打,短传达阵找到加兹登,海豚反超3分!小马还剩30秒的最终反攻机会,不过全场表现几近完美的曼宁,在试图寻找哈里森时被对方绝杀抄截!而这个人不是别人,正是曼宁处子战两度抄截的特雷尔-巴克利。

选秀大会首轮选择了内线卫罗布-莫里斯(Rob Morris),本希望他能成为先发中线卫,莫拉又觉得不太放心,从自由市场上签来了前海豚老将德怀特-霍利尔(Dwight Hollier)担纲主力。防守端锋肖恩-金(Shawn King)离队,小马从自由市场上找到了打法和身材都非常相近的伯纳德-霍尔塞(Bernard Holsey)。加上选秀大会二、三轮选中的冲传高手马库斯-华盛顿(Marcus Washington)和角卫大卫-麦克林(David Macklin),意在制造对手失误,并给予对手四分卫压力。

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当然,曼宁如此高光时刻在新秀季还是昙花一现,小马的问题层出不穷,季末6场比赛,小马失望地输掉了5场,即便是曼宁在做客乌鸦的比赛中传出357码3次达阵,依然逃不过媒体的口诛笔伐,莫拉教练主动承担了责任,他并不后悔让曼宁先发的决定,只是希望大家对待曼宁时能够体现更多的耐心。

后来的故事是,泰坦乘风破浪会有时,美联决赛大胜美洲虎,和圣路易斯公羊相约超级碗。前文提到过,公羊在休赛期留下了一个无人问津的27岁四分卫,小伙名叫科特-华纳(Kurt Warner),半年前几乎没人认识他,可是上天眷顾了有心人,成为球队先发后,常规赛传出4353码和41记达阵,无可置疑地当选常规赛MVP,和马绍尔-福尔克成为当世无双的组合拳。超级碗上,公羊早早拉开比分,泰坦却几乎仅用了最后一节就抹平了16分劣势,不过公羊明星外接手艾萨克-布鲁斯(Isaac Bruce)发威,甩开防守者跑出空位,华纳长传送到,见血封喉!华纳最终当选超级碗MVP,幸福和快乐结局,让这个赛季更加童话。曼宁的老队友福尔克在离开小马的第一季,就攀登上了NFL的巅峰。

很多球队的试训里,利夫的手臂天赋得到了众多的赞许,称他为“火箭手臂”或是“加农炮”,曼宁在手臂天赋上有些吃亏。但曼宁大学毕业时已经出落成1米96、105公斤的标准身材,莱恩-利夫比曼宁高3公分,但体重达到了118公斤,身材略逊于曼宁。而且外界对于利夫有些不利的传言,认为他不太遵守球队纪律,性格方面也有些操之过急,曼宁则一直是“乖乖仔”的形象。大学毕业后,曼宁参加了很多采访和节目,出席公众场合,曼宁出色的言谈举止给人们留下了深刻的印象。

1976季,小马的伯特-琼斯(Bert Jones)、利德尔-米切尔(Lydell Mitchell)、罗杰-卡尔(Roger Carr)成为队史首个四分卫-跑卫-外接手精英组合。

小马的进攻一如既往地凌乱,接球手们被泰坦强悍的防守风格搞得无所适从,比赛仅剩2分钟时,曼宁中路的一次持球突破为小马拿下冲球达阵,只可惜为时已晚,泰坦外接手扬西-蒂普根(Yancey Thigpen)抢到赌博短踢,比赛结束,曼宁生涯的首场季后赛以16-19失利。42传仅有19中227码,除了那次冲球达阵,曼宁全场乏善可陈。赛后采访,曼宁无比沮丧,毕竟常规赛那么顺利,而这场季后赛小马却没有获得任何一丝胜利的机会。莫拉再次替曼宁挡了媒体的指责,并赞扬了对手,泰坦的防守风格的确令人难受。

80年代,比尔-沃尔什发明了西海岸进攻,49人强势崛起,乔-蒙塔纳(Joe Montana)和杰里-莱斯(Jerry Rice)的组合大杀四方,传球进攻渐渐统治了整个联盟。85季的熊队告诉我们,除了进攻,完美的防守也能够帮助球队夺冠。沃尔特-佩顿(Walter Payton)、厄尔-坎贝尔(Earl Campbell)、马库斯-阿伦(Marcus Allen)、埃里克-迪克森(Eric Dickerson)等超级跑卫的量产告诉我们,路面进攻还没有绝迹江湖。

1998季,除了小马以外,美联东区其余四支球队都杀进了季后赛,虎狼之师的实力毋庸置疑,不过无独有偶,纷纷倒在卫冕冠军丹佛野马的脚下,野马依靠38岁的约翰-埃尔维和年轻气盛的跑卫特雷尔-戴维斯(Terrell Davis)的双剑合璧,拿下美联桂冠。国联,明尼苏达维京人打出了NFL史上罕有绚烂瑰丽的进攻演出后,国联决赛却意外输给亚特兰大猎鹰。最终的超级碗上,野马毫无悬念地击败猎鹰,埃尔维问鼎超级碗MVP。

小马和泰坦就像橄榄球世界的两个极端,小马精致、华丽,色彩绚丽的进攻沁人心脾;泰坦则是肮脏、老辣,誓要把橄榄球比赛变成一场贴身肉搏。

更重要的一点,虽然首战失利,但无论是现场解说还是赛后评论,全世界同一论调:“下半场,这家伙看起来根本不像个新兵蛋子。”

绝大多数情况下,球队肯定拧不过当家球星,提供一份大合同草草了事,超星福尔克也理应获得大合同。哪知小马老板吉姆-厄尔塞和总经理比尔-波利安却偏偏不认死理,想要800万年薪?开什么玩笑?从古至今就从没听说跑卫能拿800万。局面僵持不下,最终小马用福尔克和国联的圣路易斯公羊做了笔交易,福尔克送走,换来了99年选秀大会的一个二轮签和一个五轮签,还要美其名曰“维护更衣室秩序”。

本季进行到此战为止,隐隐能看出,小马的进攻组是存在一些问题的,关键人物是马尔文-哈里森,2000季,27岁的哈里森正值巅峰期,无论是精准路线的短传,还是疾驰飞奔的长传,哈里森接起来都驾轻就熟,光是他摆脱防守的能力,已然是联盟顶尖,甚至不夸张的说,就是联盟第一。本季对手的防守策略通常有两种:A、包夹哈里森。B、不包夹,锁死其他接球手。到底哪个策略更好用?结论是,两个策略都有效,原因是哈里森身边缺乏帮手,或者说根本没有帮手。2000季第三、四战,美洲虎和比尔极好地用游卫夹击的办法,让哈里森两场加起来仅有5次接球,虽然两战小马都取胜,但倚仗的是曼宁的火烫手感;另几场比赛,对手使用的则是锁死其他接球手的策略,哈里森予取予求,但如若哈里森跑不出空位,曼宁则感觉窒息,毕竟其他接球手一个都靠不住。

再者,莫拉教练和曼宁家族的关系也非同寻常。阿奇常年效力于圣徒,佩顿从小就在路易斯安那州长大,虽然不巧,阿奇离开圣徒以后莫拉才开始执教圣徒,但阿奇退役后依然和母队保持了密切的联系,可以说莫拉是看着佩顿一步步长大成人。高三那年,经过莫拉教练的一番指点,莫拉认为佩顿是全美同龄人里最优秀的四分卫,认为他未来有望成为职业球员。一语成谶,6年后佩顿和莫拉真的成为了一对师徒,这让双方都倍感亲切。

作者:方凌 ARodgers,NFL 中文官网专栏作家

哈里森关键的三档接球脱手让小马让出球权。海豚故技重施,路面进攻主导的体系里,拉马尔-史密斯创下队史季后赛冲球码数纪录,随后一记任意球得分,将分差缩小至4分。哈里森的挣扎还没有结束,一次进攻干扰接球让小马倒退10码,幸亏杰罗姆-帕松的持球推进挽救危机,随后是另一次长传,如果哈里森接到完成达阵,小马就能杀死比赛,只可惜曼宁的传球不够精准,范德杰特射中任意球,分差再回7分。

98季小马的失分和丢失码数都位列全联盟倒数第二位,如何加强防守成为小马休赛期最大的课题。毫不犹豫炒掉防守协调员拉斯蒂-蒂尔曼(Rusty Tillman),随后聘请了前黑豹防守协调员维克-范吉奥(Vic Fangio),事实上98季黑豹的防守比小马还要烂,为何他能够得到小马的青睐?范吉奥在圣徒时期作为助手和吉姆-莫拉共事过9个赛季,举贤不避亲,范吉奥获得在美联再度上岗的机会。

球队老大被交易,曼宁心里像是翻了五味瓶。但换个角度来说,曼宁和哈里森要准备开始当主角了。

随后险胜红皮和布朗,连续两场率领球队第四节反败为胜,曼宁数据并不好看,但是球队实实在在地取得了11连胜。末周对阵比尔,确保季后赛首轮轮空后,曼宁只打了三节,坐在板凳上舒舒服服地看着老将史蒂夫-沃尔什(Steve Walsh)带队输掉这么一场无关痛痒的比赛。

“未来宿敌”莱恩-利夫只打了9场先发,命中率45.3%,1289码2次达阵,15次抄截,比曼宁更加糟糕。

本季至今唯一输掉的两场比赛,海豚和爱国者分别逆转了小马;下半程再度对决,小马却用了逆转和坚守胜局完成了双重复仇。

随后连续轻松战胜巨人、老鹰、喷气机,小马依样画葫芦,用同样的平衡进攻策略,曼宁是个极好的战术执行者,虽然传球码数不多,但传球命中率高得吓人,加上防守组的持续发挥,小马累计了7连胜。下一场,小马将远赴佛罗里达州挑战马里诺和海豚。

整个休赛期波澜不惊,除了新的克利夫兰布朗加入NFL大家庭以外,似乎没什么新闻能激起湖面的涟漪。人们自然是没有注意到,马绍尔-福尔克的新东家公羊队不断地调整四分卫阵容,悄然地留下了一名27岁的二年级四分卫。

幸亏,曼宁是前者。接下来几场比赛曼宁变得愈发有信心,对阵比尔时和道格-弗卢蒂对飙长传,接着是对战史蒂夫-扬毫无惧色,曼宁开场“刷刷刷”连续传出3记达阵,只不过输给了49人的的末路狂袭。

有乐观者分析,如果把生涯前6场比赛作为一个分水岭,曼宁仅有54.3%的命中率,7次达阵14次被抄截;赛季末10场比赛,58.4%的命中率,20次达阵14次抄截。曼宁在悄无声息中,完成着自我的蜕变和进步。

1999年选秀大会,前三位的布朗、老鹰和猛虎分别选择了蒂姆-考奇(Tim Couch)、多诺万-麦克纳布(Donovan McNabb)和阿基利-史密斯(Akili Smith)三名四分卫。状元最大热门、刚获得海斯曼奖的德州大学跑卫里基-威廉姆斯(Ricky Williams)却无人问津,更加夸张的是,费城老鹰没有选择威廉姆斯,老鹰球迷嘘声震天,三个顺位以后,更加狗血的故事来了:圣徒主帅迈克-迪特卡(Mike Ditka)为了得到这名天才跑卫,不惜用99年的首轮、第三、第四、第五、第六、第七轮选秀签,加上来年的首轮签送了出去,等于是把球队的未来倾囊相授。

而1999季,新秀跑卫埃吉林-詹姆斯本季369次冲球推进1553码13次达阵,此外还有62次接球推进582码4次达阵。好搭档马尔文-哈里森则是115次接球推进1663码12次达阵。无意间,小马坐拥了年轻版的“新三驾马车”。

事实上曼宁的数据栏上还有一项参数未被列出来,那就是抄截(Interception)。简单来说就是本方传球在未落地之前被对方防守者接到,即立刻转换球权。在对方半场被抄截意味着丧失了一次得分良机,在本方半场被抄截就意味着对方获得了极好的进攻起始位置,更甚者,有可能抄截回攻达阵。新秀季曼宁送出28次抄截为联盟最高,整整28次抄截,像28根钢针穿刺着四分卫的心脏,会把一个人的自信心摧残得土崩瓦解,如果不是曼宁——一个前职业四分卫家的孩子,或许其他人早就崩溃了。

比尔在90年代初期的辉煌与尴尬并存的故事不用赘述,马夫-列维和吉姆-凯利(Jim Kelly)在98季之前就已经将火炬传递给了韦德-菲利普斯(Wade Phillips)和道格-弗卢蒂(Doug Flutie),看似是一支濒临重建的队伍,不过瘦死的骆驼比马大,加上瑟曼-托马斯(Thurman Thomas)和布鲁斯-史密斯(Bruce Smith)两个未来的名人堂巨星还在发挥余热,外界同样不敢看衰比尔。

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